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04.07.2017

12:57 Uhr

20 Jahre Mission Pathfinder

Als der Mars zur Rollbahn wurde

Vor 20 Jahren rollte erstmals ein Rover über den Mars – der Beginn einer Jagd auf den Roten Planeten, die eigentlich zu bemannten Missionen führen sollte. Doch inzwischen sind die Nasa-Planungen ins Stocken geraten.

Der Rover „Sojourner“ auf dem Mars, aufgenommen vom Lander „Pathfinder“. dpa

Marsauto Sojourner

Der Rover „Sojourner“ auf dem Mars, aufgenommen vom Lander „Pathfinder“.

WashingtonEigentlich sollte die Mission nur beweisen, dass die Technik funktioniert: An Bord einer Delta-II-Rakete war die Mars-Sonde „Pathfinder“ (Wegbereiter) im Dezember 1996 vom Weltraumbahnhof Cape Canaveral im US-Bundesstaat Florida gestartet. Am 4. Juli vor genau 20 Jahren setzte die Sonde auf dem Roten Planeten auf.

Die Technik hatte nicht nur funktioniert, sie übertraf alle Erwartungen: Der Lander „Pathfinder“ arbeitete dreimal so lang wie ursprünglich angesetzt und der mit ihm gelandete Rover „Sojourner“ sogar zwölfmal so lang. 2,6 Milliarden Bits an Informationen und 16.500 Bilder vom Mars schickte der „Pathfinder“ bis Ende September 1997 zur Begeisterung von Wissenschaftlern zurück zur Erde.

Forscher bekamen von dem Lander unter anderem chemische Analysen von Steinen und Erde und unzählige Daten zu Wind und Wetter. Sie konnten so herausfinden, dass der Mars einmal warm und nass gewesen sein musste, mit einer dichteren Atmosphäre und Wasser.

Der damalige US-Präsident Bill Clinton bezeichnete die Landung des „Pathfinder“ als „neue Ära“ der Mars-Forschung, die Nasa feierte die Mission als „phänomenalen“ Erfolg. Auch im damals gerade populär werdenden Internet brach „Pathfinder“ alle Rekorde: Millionen Menschen informierten sich online über alle Details der Mission.

Was heute völlig normal scheint, war damals neu und aufregend. Das Deutsche Zentrum für Luft- und Raumfahrt (DLR) sah an einem Tag so viele Nutzer auf ihren Internetseiten wie sonst in einem ganzen Monat. Auch die Nasa und der TV-Sender CNN verbuchten online Rekordnutzerzahlen.

Der „Pathfinder“ war nicht die erste Mars-Mission der US-Raumfahrtbehörde Nasa, aber damals die erste seit langer Zeit. Nach mehreren fehlgeschlagenen Versuchen der Sowjetunion Anfang der 70er Jahre, schickte die Nasa 1976 zwei „Viking“-Sonden zu dem Planeten, die auch landeten und Bilder schickten – ein erster Durchbruch. Danach gab es allerdings erneut mehrere Fehlschläge.

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